La industria plástica ecuatoriana en los últimos años ha realizado esfuerzos para tecnificarse y ha invertido en tecnología para desarrollar proyectos de reciclaje. Dentro del los plásticos de un solo uso la industria local ha logrado reusar cerca del 80% de botellas plásticas que salen al mercado, afirma Jorge Mortola, presidente de la Asociación Ecuatoriana de Plásticos (Aseplas).

La industria del plástico en el país está conformada por 600 empresas, 500 importadores, crea 19.000 empleos directos y 120.000 indirectos, y su producción genera $2.100 millones al año.

¿Cómo se recicla una botella de plástico PET en Ecuador?

Mortola asegura que la conciencia de reciclar está calando en la mentalidad de las empresas nacionales y en la ciudadanía. Estima que pospandemia siete de cada diez hogares ecuatorianos separan algún tipo de residuo.

Hoy, 17 de mayo, se conmemora el Día Mundial del Reciclaje. Las cifras oficiales muestran que solo se recicla un 4% de todo lo que se desecha en Ecuador. Desde el lado industrial, ¿cómo ven la evolución del reciclado en el país?

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Ese 4% es terriblemente poco si esto fuera verdad. Estas cifras que se presentan no son valideras, ya que dentro de lo que se produce en plástico hay una gran cantidad de productos que son de larga vida. Es decir, tú produces un tubo para que dure 50 años, una ventana para que dure 40 años, un techo para que dure 20 o 25 años. Entonces, no puede pensarse que todo lo que se produce tiene que ser inmediatamente reciclado.

Lo correcto es tomar las cifras de lo que es plástico de un solo uso y analizar el porcentaje que se está reciclando. Cuando nosotros analizamos las cifras del PET (material con el que se hacen botellas principalmente), vemos que si bien hay muchas botellas en los ríos, playas o en las calles, también se ve a muchas personas, en las noches, recogiéndolas. Esto es impulsado por el impuesto redimible (se reparten 0,10 centavos por envase entre reciclador de base, acopiador y transformador) que permite financiar esa labor de recolección de las botellas. Y actualmente la industria habla que en el Ecuador se recogen más del 80% de las botellas que se producen, lo cual es altísimo.

Pero la figura de ese impuesto termina en diciembre de 2023, ya que la Corte Constitucional indicó que la ley que lo contemplaba era inconstitucional porque abordaba muchos temas. ¿Qué impacto tendrá esto?

Al anular esa ley se anula uno de los temas más valiosos de esa normativa que es el impuesto redimible a las botellas. Tocará presentarlo y estructurarlo en una nueva ley, pero hasta eso existe la incertidumbre de qué va a pasar. Este impuesto ha ocasionado que una gran cantidad de los residuos de PET se recojan para ser transformados y reutilizados para la fabricación de las mismas botellas, pero también una gran cantidad se exporta. Estamos agrando valor a la basura.

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Una planta de reciclaje da ‘segunda vida’ a plásticos y cartones; se usan para fabricar nuevos productos

Esta materia prima tiene gran demanda en un mercado que es altamente competitivo. El principal sector que demanda este producto es el textil. Además, en Ecuador ya se está trabajando en madera plástica, en bloques plásticos, recubrimientos que se hacen con esta resina.

En 2020 se aprobó la Ley de Racionalización, Reutilización y Reducción de Plásticos de un Solo Uso. ¿Esta normativa realmente está cumpliendo con sus objetivos?

La norma estableció que se vaya incrementando, de forma paulatina, el porcentaje de material reciclado en los plásticos de un solo uso y ya no hablamos solo de las botellas PET sino que esto abarca fundas, envases, tarrinas, entre otros. La ventaja de esto es que cada tonelada de resina plástica que se produce localmente es una tonelada menos que dejamos de importar (la resina en su gran mayoría se trae de otros países al Ecuador), por lo tanto, ahorras divisas al país, hay un menor precio generando competitividad, se genera trabajo, inversión, industrialización entrando en una economía circular en beneficio de todos.

Sin embargo, hay empresas que han empezado a importar residuos plásticos de países como Estados Unidos (principalmente) para producir esta resina, ya que, afirman dichas compañías, no hay suficiente materia prima en el país. Colectivos ambientales han criticado este procedimiento y afirman que Ecuador se está volviendo el basurero de países ricos.

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Eso se ha escandalizado y se afirma que Ecuador trae basura y que está entre los más grandes recibidores de basura. Pero si tú compras basura a cinco centavos, le agregas valor acá en el país y luego la vendes en 20 0 25 centavos, Ecuador está ganando. Es ilógico pensar que las empresas traen basura para perder plata. Ellos traen residuos para procesarlos y los convierten en materia prima para, por ejemplo, elaborar fundas de muy alto espesor que se venden en Centroamérica, Estados Unidos y Europa.

Botellas plásticas y otros elementos reciclados sirven para dotar de luz a sectores remotos en Ecuador

Si yo tengo que fabricar una funda de un espesor específico y me consume una materia prima cuyo valor se ha disparado y con el tema de los fletes navieros bordea los $3.000 por tonelada, mejor compro los residuos que están a $100 la tonelada. Se trae ese material, se lo procesa acá en el país agregando $300 más a la tonelada. Entonces, $400 versus $3.000 tienes un ahorro increíble y mucha competitividad.

Pero, ¿por qué no usan los residuos que están en el país y cuyo destino final son los rellenos sanitarios o botaderos?

Porque los residuos en Ecuador, excepto el PET, no están valorados y por eso nadie lo recoge y terminan en los basureros. La industria plástica ha hecho campañas y las ciudadanía ha respondido y separa el material, pero no hay el volumen suficiente porque los municipios no apoyan. Los municipios solo deben copiar lo que ya se hizo con el PET y ponerle un impuesto redimible a las fundas, a los sorbetes, a los vasos y la gente los va a recoger.

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La industria nacional del plástico para poder producir resina se ha tecnificado. ¿Qué tan complejo es elaborar esta sustancia y cuáles son las inversiones que se han realizado?

Las inversiones dependerán de hasta dónde se llega en el proceso del reciclado. La primera etapa es recoger los residuos. En este aspecto hay algo positivo porque siete de cada diez familias en Ecuador en algún momento hacen reciclaje. Una vez que se recogen, los residuos pasan a grandes piscinas donde son lavados con químicos, bandas automatizadas hacen que estos recirculen, los llevan a un lugar donde se aplastan y en la misma línea se pasa a un sitio donde se trituran. Después van a un pulverizador y aquí hay una clasificación, ya que si el producto va a servir para cualquier artículo pasa a una máquina que lo hace como una especie de tallarines que son cortados como granos de arroz y ese es el pellet.

Ahora, si el producto será utilizado para plásticos que tendrán contacto con alimentos el material debe pasar por un reactor que es una especie de mini petroquímica porque ese reactor extrae gases, metales pesados y los vuelve inertes.

Todo esto conlleva inversiones por millones de dólares. Plásticos Paraíso ha realizado grandes inversiones, Supermaxi, a través de Gira, invirtió más de $20 millones en equipos, el Grupo Bravo, que es pionero, tiene más de ocho millones en inversión, el Grupo Novacero también realiza inversiones importantes y todas sobre los seis o siete millones de dólares. (I)