Se estima que cada año se producen más de 300 millones de toneladas de plástico para su uso en una amplia variedad de aplicaciones, de las cuales al menos 8 millones de toneladas terminan en nuestros océanos. El uso excesivo de plástico y la cantidad de basura creada anualmente ha resultado en una gran acumulación de basura flotante, en su mayoría pedazos de plástico, en el Océano Pacífico norte conocido como el ”Continente de plástico” o “La Gran Mancha de Basura del Pacífico”.

Esta isla de plástico tiene una superficie de aproximadamente 1.6 millones de kilómetros cuadrados, equivalente al doble del tamaño de Texas o el triple de Francia. Hay varias  iniciativas que plantean salvar nuestros océanos de los plásticos, y el proyecto Ocean Cleanup es uno de ellas.

Fundada en 2013, la iniciativa ha desplegado recientemente un nuevo sistema a gran escala diseñado para limpiar los plásticos del océano en esta zona de contaminación marítima. Su primer intento fue en 2018, sin embargo, no tuvo los resultados deseados.

El objetivo de este nuevo diseño es atrapar el plástico de manera más eficiente y eficaz que la anterior versión. El equipo cambió de un diseño pasivo que dependía de las fuerzas del océano a uno impulsado por propulsión activa, y el resultado final es el System 002, también conocido como Jenny.

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Cómo funciona el System 002, tambíen conocida como Jenny


Las nuevas barreras para atrapar basura del proyecto Ocean Cleanup canalizan los desechos hacia una zona de retención en el extremo más alejado. Foto: Ocean Cleanup Project

Originalmente, la idea detrás del sistema de Ocean Cleanup era anclar una enorme barrera flotante en forma de U al lecho marino, que aprovecharía las corrientes del océano para recolectar desechos plásticos a medida que se transportaban al área.

Sin embargo, las pruebas de este enfoque en La Gran Mancha de Basura mostraron que el diseño no estaba a la altura del trabajo, con el sistema luchando por mantener las velocidades necesarias para recoger la basura. Entonces, el equipo hizo algunas mejoras, como implementar un enorme paracaídas diseñado para reducir la velocidad de la barrera y mantener una velocidad constante, de modo que el plástico que se mueve más rápido podría deslizarse hacia la abertura y permanecer allí.

Jenny se describe como el primer sistema a gran escala de la iniciativa, con una barrera que se extiende por 800 metros (2.640 pies). Los barcos tripulados en cada extremo de la barrera en forma de U utilizan propulsión activa para remolcarlo a través del agua a una velocidad constante de 1.5 nudos.

El plástico recolectado se canaliza a una zona de retención en el extremo más alejado y, debido a que es remolcado por embarcaciones tripuladas, se puede conducir a áreas donde hay mucha basura. Jenny fue desplegada por primera vez en el La Gran Mancha de Basura del Pacífico este mes y estará sujeta a más de 70 pruebas durante las próximas 60 semanas. El objetivo es ver lo efectivo que es y cómo mejorarlo para hacer una versión comercialmente viable.

Los equipos esperan que para el final de las pruebas, el sistema demuestre un impacto ambiental negativo limitado, que no haya problemas de seguridad durante la operación, y que también obtenga un nivel significativo de extracción de plástico. En general, el sistema Jenny es un paso significativo hacia la meta de eliminar el 90 por ciento del plástico del océano para 2040. (I)