Un barco que enarbola un pabellón de conveniencia significa que el propietario ha registrado la embarcación en un país que no es el suyo.

El barco enarbola el estandarte o bandera de ese país, conocido como el estado del pabellón, y opera según sus leyes, generalmente más laxas que las del propietario.

Para un armador, la ventaja de este arreglo incluye comparativamente menos regulaciones, menores requisitos de empleo y, por lo tanto, mano de obra más barata, tarifas de registro más baratas e impuestos más bajos o nulos, asegura un artículo publicado por el diario inglés The Guardian.

Para los miembros de la tripulación, las desventajas tienden hacia estándares laborales más bajos, menos derechos y poca protección. La Federación Internacional de Trabajadores del Transporte se opone a ellos.

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Muchos de estos barcos pasan largos periodos en el mar donde se han informado sobre violaciones de derechos humanos “espantosas”. Incluso se habla de esclavitud, prostitución y trata de blancas.

Panamá, que tiene el registro de barcos más grande del mundo, seguido de Liberia, opera un "registro abierto", que permite a los propietarios extranjeros registrar barcos bajo su bandera.

Garantiza el anonimato a los propietarios, lo que dificulta que rindan cuentas.

Dentro de la flota que pesca cerca de Ecuador, las Fuerzas Armadas ecuatorianas han detectado barcos con bandera panameña y de Liberia.

Esta práctica comenzó en la década de 1920 en los Estados Unidos, cuando los propietarios de cruceros registraron sus embarcaciones en Panamá para que pudieran servir alcohol a sus pasajeros durante la Prohibición.

En la superficie, parece una flota muy fragmentada, pero sospechamos que el núcleo probablemente esté en manos de unas pocas empresas”, dice a The Guardian Miren Gutiérrez, autora principal de un informe realizado por el Overseas Development Institute (ODI).

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Investigaciones recientes muestran que el gobierno chino subsidia fuertemente la pesca a través de exenciones de impuestos, principalmente sobre el combustible, por un valor de $ 16.6 mil millones por año, o el 47% del total de los subsidios pesqueros globales.

“La mayor parte de esta sobrepesca no es ilegal, ese es el problema”, dice Gutiérrez, ya que la mayor parte ocurre en aguas internacionales.

“La mayoría de los barcos de la flota son arrastreros, prohibidos en las aguas territoriales de China y conocidos por dañar los ecosistemas al arrastrar redes por el lecho marino. Otros barcos habituales son los palangreros, para peces más grandes como el atún o el tiburón, y los jiggers de calamar, que suelen operar en aguas más profundas”, afirma el diario inglés.

“Para cambiar la dinámica es necesario que haya una transparencia radical”, dice Philip Chou, un experto en pesca en aguas distantes en Oceana, un grupo de conservación marina. "Hasta ahora, la evidencia no ha demostrado que (el gobierno chino) haya ido más allá de la retórica".

China tendría que abrirse sobre su captura, la ubicación en tiempo real de sus flotas, la propiedad de los barcos pesqueros y los opacos acuerdos bilaterales o regionales que ha hecho con las naciones costeras de bajos ingresos, dice Chou.

La reorganización autodeclarada de China propone cambios en las reglas de transbordo en alta mar - el movimiento de carga de un barco a otro - junto con reformas a la pesca en aguas distantes.

También anunció dos moratorias de pesca de tres meses: una al oeste de las Galápagos, entre septiembre y noviembre, y otra a partir de julio en el Atlántico sur cerca de Argentina.

Sin embargo, estas moratorias han sido cuestionadas por expertos, militares y ambientalistas, en especial ecuatorianos. Indican que por lo regular en esos meses la flota china no pesca en las cercanías de Ecuador y Argentina debido a al ciclo de reproducción de especies como el calamar gigante.

China también se propone ratificar el Acuerdo de Medidas del Estado del Puerto, el primer acuerdo internacional vinculante en el que los puertos de todo el mundo se comprometen a no permitir que los barcos de pesca ilegales o no reglamentados desembarquen capturas.

"Es una concesión importante", dice Steve Trent, director ejecutivo de la Environmental Justice Foundation. "Pero en el contexto de la pesca mundial, no es suficiente, no es suficiente", añade.

China acumuló alrededor del 15% de las capturas pesqueras reportadas en el mundo en 2018, según la agencia de pesca de la ONU, más del doble que los países del segundo y tercer lugar. Pero la falta de transparencia significa que es imposible saber realmente la cantidad de mariscos que los humanos obtienen del océano en medio de una caída alarmante de la vida marina en el último medio siglo.

Ecuador es uno de los pocos estados nacionales pequeños que han rechazado las flotillas chinas, indica The Guardian. En el muy disputado Mar de China Meridional, Indonesia envió aviones de combate F-16 junto con la marina, los guardacostas y los barcos de pesca para repeler a 63 barcos de pesca chinos y cuatro barcos de guardacostas de sus aguas en enero.

Pero los barcos pesqueros norcoreanos pueden haber salido peor de los intercambios con las "flotas oscuras" de China, en medio de informes de "barcos fantasma" que aparecieron en las costas japonesas con los cuerpos de los pescadores norcoreanos.

Además, la flota china tiene una reputación temible por la pesca ilegal sistémica y las tácticas agresivas cuando se enfrenta a competidores o patrullas extranjeras.

China firmó un acuerdo clave sobre poblaciones de peces de la ONU en 1996, pero nunca lo ratificó. Es miembro de siete organizaciones regionales de ordenación pesquera, o OROP, pero su flota de aguas distantes opera fuera de esos marcos, dice Mercedes Rosello, directora de House of Ocean, una consultora legal sin fines de lucro que monitorea la pesca ilegal, no declarada y no reglamentada. (I)