A pocas horas de cerrar el primer mes del año la firma de contratos para la exportación de banano para lo que resta del 2024 no ha tenido mayores cambios. El 19 de enero pasado el ministro de Agricultura y Ganadería (MAG), Danilo Palacios, indicó que la suscripción de contratos alcanzaba hasta esa fecha el 58 % de las hectáreas registradas en esa cartera de Estado y exhortó a productores y exportadores a acercarse a firmar. Sin embargo, 10 días han transcurrido y según Richard Salazar, director ejecutivo de la Asociación de Comercializadores y Exportadores de Banano del Ecuador (Acorbanec), las firmas no pasan del 59 %. “No hemos tenido mayor novedad todavía, creo que seguimos en las mismas cifras, habrá un ligero incremento, pero no más del 59 %”, sostuvo Salazar.

Estas cifras se acercan a las del 2023 cuando el sector exportador aseguró que el 60 % de la fruta salió del país contratada, pero el restante 40 % lo hizo a través del precio spot, una modalidad de comercialización que se rige al precio de mercado de la fruta en el momento de su comercialización y sin contratos; y que no está estipulada en la Ley del Banano que únicamente reconoce la firma de contratos como mecanismo para la exportación de la fruta.

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No obstante, esto no exime a que la fruta, el segundo mejor producto de exportación no petrolero y no minero del país, solo detrás del camarón, con $ 3.422 millones en exportaciones de enero a noviembre del 2023, salga del país de manera informal impulsada por un precio spot cuyo promedio en estos últimos años siempre ha estado por encima del precio mínimo de sustentación (PMS) de la fruta, el precio base para firmar los contratos. Por ejemplo, en el 2023 el promedio del precio spot cerró en $ 7,20, mientras que ese año el PMS fue de $ 6,50. Además, el promedio del precio spot del 2023 también es mayor al PMS que rige en 2024 que se fijó en $ 6,85.

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Este PMS del 2024 también se ha mostrado como una barrera que ha evitado que el sector exportador pueda cerrar la totalidad de contratos con sus clientes internacionales, específicamente con los europeos que no están de acuerdo en el incremento de $ 0,35 por caja que tuvo el precio de este año. Salazar aseguró que el mercado europeo, en especial los supermercados, son muy sensibles a estas alzas de precio, pero ve una oportunidad para cerrar estas negociaciones en la Fruit Logistica que se aproxima en Berlín entre el 7 y el 9 de febrero próximo.

La Unión Europa abarcó el 28,42% de participación de las exportaciones globales de banano del Ecuador en 2023, posicionándose como el principal destino de exportación de la fruta ecuatoriana.

“Con los supermercados seguimos negociando, esperamos nosotros en el marco de la Fruit Logistica ir concretando, al menos en la parte de Europa”, adelantó el titular de Acorbanec. También espera que tras estas negociaciones se pueda agilizar la firma de contratos internamente con los productores en Ecuador.

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En tanto, para buscar cerrar contratos con los europeos en Berlín, Salazar reveló que el principal argumento que presentarán a sus clientes es mantener la sostenibilidad. “Sobre todo se tienen que cubrir los costos para gastos con las exigencias que nos piden: piden pagar el salario digno, nos piden tener certificaciones, etc, todo eso tiene un costo. La idea es que esto tiene un costo, pero que genere cierta rentabilidad también para mantener la sostenibilidad”, explicó Salazar.

Lamentó que últimamente desde Europa exigen todos estos cumplimientos, pero no están dispuestos a pagar más por la fruta. Por esto, recordó Salazar, desde el sector bananero ecuatoriano exigen la responsabilidad compartida a través del cual “nosotros mandamos un producto adaptado a lo que ellos requieran, pero por otro lado aspiramos el pago de un precio justo”.

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Por su parte, José Antonio Hidalgo, presidente ejecutivo de la Asociación de Exportadores de Banano del Ecuador (AEBE), explicó que cada negociación es independiente y responde a las expectativas de cada exportador y de cada supermercado. El dirigente indicó que el sector aspira a que haya una mayor incorporación de cadenas de supermercados al pago de un precio según la metodología Fair Trade que asegura un precio que incluye todos los costos, incluidos certificaciones, para asegurar la sostenibilidad del negocio.

Señaló que pese a que casi la totalidad de los acuerdos de compraventa con los supermercados europeos ya se cerraron durante el último trimestre del año anterior para este 2024, la feria es la oportunidad para conocer como las principales cadenas están afrontando las políticas de comercialización y cuáles son las principales preocupaciones de los consumidores y ver si éstos están dispuestos a pagar un precio justo por la fruta. Esto, porque la actual estructura del negocio de los supermercados como ALdi, Lidl, Edeka, Metro, Jumbo, Carrefour, Casino y Tesco, los ha llevado a tener subsidiarias en la mayoría de los países de la Unión Europea, y en el caso de las dos primeras, han abierto sucursales en los Estados Unidos durante los últimos tres años y ejecutan una política de mayor expansión.

Contratos se cerraron con precios a la baja

Sobre los contratos que ya se han cerrado con los supermercados, Hidalgo reconoció que fueron a la baja ante la negativa de los clientes europeos de pagar más por la fruta este año, aunque aclaró que los contratos son confidenciales y no reveló valores. “Ese es uno de los problemas que vamos a manejar ahora manteniendo la campaña de responsabilidad compartida”, sostuvo el dirigente.

Adelantó que desde Ecuador irán a Berlín 43 organizaciones, entre públicas y privadas. De estas, tres son: AEBE, la Corporación de Promoción de Exportaciones e Inversiones (Corpei) y la Prefectura Provincial de Pichincha. Mientras, que entre las 40 empresas, aproximadamente 30 tienen como eje principal de su negocio a la exportación de banano.

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Reveló que por la coyuntura actual el sector explicará a los mercados que junto con el Gobierno y las autoridades de control se están realizando las estrategias y tomando las medidas para evitar la contaminación de la carga, tanto en las zonas de empaque como en los puertos de embarque, puntualizando que hay una decisión política de no permitir más contaminaciones de la carga y que la inversión del sector en el tema de seguridad se ha incrementado con un valor de $ 200 por contenedor, además de garantizar el cumplimiento de las normas fitosanitarias nacionales e internacionales y el crecimiento de las hectáreas con certificaciones internacionales, manteniendo la calidad de la fruta, y el pago del salario digno a los trabajadores de las fincas por un valor superior al cálculo por la Coalición Mundial de Salario Digno (LWC).

Para Hidalgo las expectativas son altas. Indicó que la llegada de banano procedente desde el Ecuador superó los 1,5 millones de toneladas, convirtiéndose en el mejor año desde el 2020. A esto añadió que si bien la importación de banano hecho por la Unión Europea desde Latinoamérica y África se recuperó en el 2023, aún es menor en 100 mil toneladas al volumen que ingresó a ese mercado durante el 2020, por lo tanto, hay un espacio que aún Ecuador, en el tema de banano, puede proveer a ese mercado. (I)