Pasar mucho tiempo en el espacio parece causar daño cerebral. Así lo demuestra un estudio de cinco cosmonautas rusos que se habían quedado en la Estación Espacial Internacional (ISS).

El estudio fue publicado en la revista científica JAMA Neurology. Sus coautores de la Universidad de Gothenburg, científicos del Instituto de Neurociencia y Fisiología de la Academia Sahlgrenska, lo escribieron junto con colegas en Moscú y Múnich.

Los científicos siguieron a cinco cosmonautas rusos que trabajaban en la Estación Espacial Internacional (ISS), tripulada permanentemente, que se encuentra en órbita a 400 km de la superficie de la Tierra.

Los efectos adversos sobre el cuerpo luego largos períodos en el espacio se conocen desde hace algún tiempo. Los cambios negativos incluyen músculos atróficos, disminución de la masa ósea, deterioro de la visión y alteración de la flora bacteriana en el intestino.

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Evidencia de daño cerebral

Se tomaron muestras de sangre de los cosmonautas 20 días antes de su partida a la ISS. En promedio, luego permanecieron en el espacio durante 169 días (aproximadamente cinco meses y medio). La edad media de los participantes fue de 49 años.

Después de su regreso a la Tierra, se tomaron muestras de sangre de seguimiento en tres ocasiones: un día, una semana y aproximadamente tres semanas, respectivamente, después del aterrizaje. Se analizaron cinco biomarcadores de daño cerebral. Eran neurofilamento ligero (NFL), proteína ácida fibrilar glial (GFAP), tau total (T-tau) y dos proteínas beta amiloides.

Para tres de los biomarcadores, NFL, GFAP y la proteína beta amiloide Aβ40, las concentraciones se elevaron significativamente después de la estadía en el espacio. Las lecturas máximas no ocurrieron simultáneamente después del regreso de los hombres a la Tierra, pero sus tendencias de biomarcadores, no obstante, se registraron ampliamente a lo largo del tiempo.

“Esta es la primera vez que se han documentado pruebas concretas de daño en las células cerebrales en análisis de sangre después de vuelos espaciales. Esto debe explorarse más y evitarse si los viajes espaciales se vuelven más comunes en el futuro”, dice Henrik Zetterberg, profesor de neurociencia y uno de los dos coautores principales del estudio.

Varios estudios en curso

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“Para llegar allí, debemos ayudarnos unos a otros para descubrir por qué surge el daño. ¿Es la ingravidez, los cambios en el fluido cerebral o los factores estresantes asociados con el lanzamiento y el aterrizaje, o es causado por otra cosa? Aquí, un montón de emocionantes experimentos se pueden hacer estudios en humanos en la Tierra “, continúa.

La noción de que los cambios en cuestión pueden influir en la función cerebral se sustenta en cambios que también se observan en las imágenes por resonancia magnética (IRM) del cerebro después de un viaje espacial. Las pruebas clínicas de la función cerebral de los hombres proporcionan más apoyo que muestran desviaciones relacionadas con sus asignaciones en el espacio. Sin embargo, el presente estudio fue demasiado pequeño para investigar estas asociaciones en detalle.

Zetterberg y sus coautores en la Universidad, el científico Nicholas Ashton y el profesor Kaj Blennow, están discutiendo actualmente estudios de seguimiento con sus otros compañeros investigadores involucrados en el estudio, y también con institutos de investigación espacial nacionales e internacionales.

“Si podemos resolver qué causa el daño, los biomarcadores que hemos desarrollado pueden ayudarnos a descubrir la mejor manera de remediar el problema”, dice Zetterberg.(I)