Argelia era el último país del mundo en el que se seguía permitiendo la venta de gasolina con plomo, pero en julio pasado esto dejó de ofrecerse en las estaciones de servicio, erradicando así su uso en todo el planeta, informó a través de un comunicado el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (Pnuma).

El Pnuma impulsó por casi dos décadas la campaña “Alianza para combustibles y vehículos limpios”, una asociación público-privada que reunió a todas las partes interesadas al brindar asistencia técnica, crear conciencia, superar los desafíos y la resistencia de los comerciantes del petróleo y productores de plomo locales, e invertir en mejoras en las refinerías. La iniciativa permitió que se alcanzara este hito global.

El fin del uso de la gasolina con plomo se logró este año, luego de que este peligroso metal contaminara el aire, el polvo, el suelo, el agua potable y los cultivos alimentarios durante la mayor parte de un siglo.

En su publicación, el Pnuma explica que la gasolina con plomo causa enfermedades cardíacas, accidentes cerebrovasculares y cáncer. También afecta el desarrollo del cerebro humano, principalmente en los niños. Estudios sugieren que la exposición a este contaminante puede reducir el coeficiente intelectual (CI) entre 5 y 10 puntos.

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Además, se ha estimado que prohibir el uso de gasolina con plomo evita más de 1,2 millones de muertes prematuras al año, aumenta el CI de los niños, reduce las tasas de delincuencia e implica ahorros de hasta US$ 2,45 billones para la economía mundial.

Un cambio progresivo

La adición de tetraetilo de plomo a la gasolina con el fin de mejorar el rendimiento de los motores empezó en 1922 y se ha convertido en una catástrofe para el medioambiente y la salud pública. En la década de 1970 casi toda la gasolina producida en el mundo contenía plomo, y en 2002, cuando el Pnuma comenzó su campaña para eliminar el plomo en la gasolina, esta era una de las amenazas ambientales más graves para la salud humana.

“La aplicación exitosa de la prohibición de la gasolina con plomo es un gran hito para la salud mundial y para el medioambiente”, dijo Inger Andersen, directora ejecutiva del Pnuma.

“Después de un siglo de muertes y enfermedades que afectaron a cientos de millones de personas y degradaron el medioambiente mundial, estamos determinados a enderezar la trayectoria de la humanidad con una transición acelerada hacia la movilidad eléctrica y el uso de vehículos limpios”, añadió Andersen.

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Aunque en la década de 1980 la mayoría de los países de ingresos altos habían prohibido el uso de la gasolina con plomo, en 2002 casi todos los países de ingresos bajos y medianos, entre ellos algunos miembros de la Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económicos (OCDE), aún utilizaban gasolina con plomo.

“Cuando la ONU comenzó a trabajar con Gobiernos y empresas para eliminar gradualmente el plomo de la gasolina, las naciones del África subsahariana aprovecharon con entusiasmo esta oportunidad. Ghana fue uno de los cinco países de África Occidental que se unieron a los primeros talleres y declaraciones subregionales. Tras las campañas en los medios de comunicación de la alianza, los informes, los estudios, la exposición de las ilegalidades y las pruebas públicas realizadas para revelar los altos niveles de plomo en la sangre de la población, Ghana se mostró cada vez más decidida a liberar su combustible de plomo”, afirmó Kwaku Afriyie, ministro de Ciencia, Tecnología e Innovación Ambiental de Ghana

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Nuevas amenazas

El Pnuma indica que, a pesar de este importante progreso, continúa el crecimiento rápido de la flota de vehículos global, contribuyendo a las amenazas de la contaminación del aire, el agua y el suelo, así como a la crisis climática global. Agrega que el sector del transporte es responsable de casi una cuarta parte de las emisiones globales de gases de efecto de invernadero relacionados con la energía, y se prevé que esta proporción aumente a un tercio para 2050.

Pese a que muchos países ya han empezado la transición hacia la movilidad eléctrica, 1.200 millones de vehículos nuevos ingresarán en las carreteras en las próximas décadas, y muchos de ellos utilizarán combustibles fósiles, principalmente en los países en desarrollo. A esto se suma el que millones de vehículos usados de mala calidad podrían ser exportados desde Europa, Estados Unidos y Japón a países de ingresos medios y bajos, una práctica que contribuye al calentamiento del planeta y la contaminación del aire, y tiene vínculos con la incidencia de los accidentes de tránsito.

“El hecho de que una alianza multisectorial respaldada por la ONU haya podido librar al mundo de este combustible tóxico es testimonio del poder del multilateralismo para mover el mundo hacia la sostenibilidad y un futuro más limpio y verde”, dijo la directora ejecutiva del Pnuma.

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“Instamos a las mismas partes interesadas a inspirarse en este enorme logro para garantizar que, ahora que tenemos combustibles más limpios, también adoptemos mejores estándares vehiculares a nivel mundial: la combinación de combustibles y vehículos más limpios puede reducir las emisiones en más de 80 %”, dijo Andersen. (I)