Con casi cuarenta décadas en el cine, Colin Firth es un actor que no requiere mucha presentación. Se ha forrado de variopintos personajes tanto de comedia romántica como otros altamente dramáticos, que le han valido críticas muy favorables y también el cariño de los cinéfilos. Premios Oscar, Globos de Oro, BAFTA y diversos premios del Sindicato de Actores avalan la carrera de este tremendo y simpático actor británico con apariencia de un verdadero caballero inglés.

A sus 61 años regresa en una miniserie para la plataforma de streaming HBO max. Esta vez en The Staircase, bajo la piel de Michael Petersen, un hombre de luto por la muerte de su esposa que se cayó por las escaleras y él es acusado de asesinarla.

En el drama de ocho partes, creado por Antonio Campos, cuenta que la segunda esposa, Kathleen (interpretada por Toni Collette), murió en 2001. Él afirmó que la encontró al pie de las escaleras por las que se había caído mientras estaba borracha y la acunó mientras llamaba a los servicios de emergencia y ella respiró por última vez. La policía de Durham, Carolina del Norte, se enfrentó a un cuerpo cuya cabeza “parecía haber explotado” y que parecía haber exhalado su último aliento bastante tiempo antes de la llamada, estimó que la mató a golpes. Peterson fue arrestado por asesinato en primer grado. La investigación posterior reveló mil hojas de capas al hombre, la familia y la historia.

“Estábamos muy interesados en lo que sucedió antes de la noche de su muerte y luego, más o menos, después de que terminó el documental. Y mucho de eso era lo que estaba pasando cuando las cámaras estaban apagadas. Entonces, estábamos partiendo de muchas fuentes diferentes. El documental (de Netflix) es solo una fuente. Es más o menos donde comenzó el viaje para nosotros, pero no es lo único a lo que nos referimos”, ha manifestado Campos en varios medios.

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Esta historia podría ser familiar para algunos. Sí, es el tema de un documental ganador del premio Peabody 2004 del mismo nombre del francés Jean-Xavier de Lestrade transmitido en Netflix, y del cual, Campos se valió para obtener más información.

El drama se mueve dentro y fuera de varias líneas de tiempo: 2017, los meses (luego semanas, luego días, contados cuidadosamente en la esquina de la pantalla) previos a la muerte de Kathleen y la preparación para el juicio de Peterson. Por ejemplo, empieza brevemente en 2017 con Peterson (Firth) vistiéndose elegantemente y preparándose mentalmente para lo que parece ser otro día normal en el trabajo. Luego nos transporta de regreso a la fatídica noche de diciembre, hace 16 años, cuando hace una llamada histérica al 911 pidiendo una ambulancia. Luego regresa a unos meses antes, cuando Michael, Kathleen y sus hijos/tutores (uno de la relación anterior de Kathleen, cuatro de Michael) se reunieron para una cena familiar y despedida de la universidad para uno de ellos. Hay algunas disputas entre los integrantes, pero básicamente todo está bien. El sueño americano vive...

La familia reunida. 'The Staircase' por HBO. Foto: IMDB

HBO max ficciona esta misteriosa muerte que ocurrió realmente en 2004: eran las 02:40 de la madrugada del 9 de diciembre del 2001, Michael Peterson, un novelista policíaco, llamó a emergencias para decir que su esposa Kathleen se había caído por las escaleras de su casa en Durham (Carolina del Norte) y que estaba inconsciente. Cinco minutos después volvió a llamar: ya no respiraba. Sin embargo, cuando llegó la ambulancia, la escena distaba mucho de parecer un simple accidente doméstico. El cadáver presentaba numerosos golpes y estaba lleno de sangre. Al ser interrogado, Peterson afirmó que él estaba fuera junto a la piscina y cuando entró, encontró a su esposa al pie de las escaleras, sosteniendo que la mujer había estado bebiendo alcohol y había resbalado. Empezaba entonces uno de los casos más mediáticos de Estados Unidos y una de las grandes incógnitas: ¿Fue un accidente o un asesinato?

La tensión es evidente. Al principio, la familia está unida por el horror, pero bajo presión se forman grietas. A medida que aumentan las pruebas contra Michael, si no probatorias de asesinato, al menos del hecho de que no es el hombre que pensaban que era, la familia comienza a fracturarse. Las hermanas de Kathleen se vuelven contra él, los hijos cambian de lealtad o se aferran con una fe cada vez más ciega y furiosa a su creencia en el único padre que les queda, y su tío Bill se pone a prueba hasta el límite a medida que se acumulan las revelaciones y él es sorprendido en todo momento. A esto se suma un sistema legal estadounidense que también está bajo un escrutinio dramático. Están los abogados acumulando hechos, pero decidiendo los mejores “trucos” de acusación para presentarlos.

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“Tan pronto como te sientes seguro de algo, eres bastante vulnerable a que te desafíen y creo que esto es jugar con eso todo el tiempo”, dice Firth en Insider.

Michael Peterson fue condenado por asesinato, sin embargo, Colin Firth trató de no juzgarlo cuando asumió el papel. “Es algo que estaba arraigado en todos nosotros como estudiantes, pero simplemente no es tu trabajo. Como persona, puedes alejarte después y juzgar todo lo que quieras, si eso es lo que quieres hacer o si eso es lo que te dicta el instinto”, explicó Firth. “Es un trabajo subjetivo. Y lo interesante del enfoque aquí es que, creo, evita hábilmente tomar una sola posición. La naturaleza del ejercicio aquí es mantener viva la duda, jugar con sus expectativas, provocarlo con una resolución potencial para que piense que tal vez ahora pueda encontrar cierta certeza, y luego lo subvierte constantemente. Y fui un poco guiado por eso”.

Toni Collette y Colin Firth en una escena de la miniserie 'The Staircase' de HBO. Foto: IMDB.

Firth describió interpretar a Michael Peterson como una experiencia única en la que fue difícil construir una biografía de una persona que es tan difícil de entender. Usó el documental, incluidas las tomas descartadas, y la propia escritura de Peterson para tratar de descubrir quién es este hombre y cómo acercarse a interpretarlo en The Staircase. “Estaba menos interesado en encontrar una manera de imitar algo o asimilar sus modales por el simple hecho de hacerlo. Es solo que estaba buscando códigos. Me preguntaba qué puedes averiguar sobre una persona por la forma en que habla, por la forma en que expresa las cosas, por medio del lenguaje corporal y ese tipo de cosas. “Es como explorar lo que tenía, cuáles eran sus palabras y su manera de decirlas. El trabajo de un actor es totalmente eso. Alguien más lo ha escrito. Cómo se dice una cosa puede ser muy elocuente, en realidad. Así que ese fue realmente mi primer punto de contacto, fue todo eso”.

El caso real

Durante el juicio, Peterson, entre las varias declaraciones, sugirió que Kathleen había tropezado por las escaleras mientras estaba bajo la influencia del alcohol y el Valium, aunque eso no fue confirmado por el informe toxicológico. En la cocina había una botella de vino y dos vasos, pero las huellas dactilares de Kathleen no estaban en ninguno de ellos.

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El médico forense descubrió que Kathleen había sido apaleada hasta la muerte y que había sufrido múltiples laceraciones en el cuero cabelludo. La sangre allí se había secado, lo que implica que había estado allí algún tiempo.

Unos videos y correos que hablaban de la bisexualidad de su marido, fueron encontrados por Kathleen en el computador de él. Este sería el motivo por lo que la fiscalía sugirió que Michael Peterson había asesinado a su esposa tras una pelea entre ellos.

El verdadero Michael Petersen (izquierda) durante el juicio presentado en la serie de Netflix. Foto: Netflix.

En 2003 el jurado declaró a Michael culpable y lo condenó a cadena perpetua sin posibilidad de libertad condicional. Estaba conmocionado. “Yo no he hecho nada”, dijo al parecer tras el veredicto. “Soy inocente. No creí hasta que el secretario del jurado leyó la sentencia que me iban a condenar”.

Pero, en otro giro de los acontecimentos, un juez anuló el veredicto del jurado en 2011 y ordenó un nuevo juicio. El juez dictaminó que un analista de salpicaduras de sangre había dado un testimonio falso y engañoso en el juicio original, lo que hacía que la condena no fuera sólida.

La saga continuó hasta febrero de 2017, cuando Peterson se declaró culpable de homicidio voluntario. Fue condenado a 86 semanas de prisión, pero como ya había cumplido más que eso quedó libre. Sigue viviendo en Durham, pero ya ha vendido la casa donde murió Kathleen.