Para prevenir una amenaza global que pudiera acabar con la vida en el planeta Tierra, un grupo de astrónomos y científicos está siempre alerta.

Se trata de la Oficina de Coordinación de Defensa Planetaria de la NASA, que rastrea objetos cercanos a la Tierra, y cuyo objetivo es alertar a los ciudadanos y a la Casa Blanca en caso de un posible impacto de un asteroide o un cometa.

Lindley Johnson, la ejecutiva principal de este programa, lidera el grupo de astrónomos que funciona a nivel mundial.

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Este es el plan de respuesta de la NASA ante posibles impactos contra la Tierra

  1. Se detecta la amenaza: Un astrónomo identifica un meteorito o cometa acercándose a la Tierra.
  2. Mesa redonda urgente: Se llama a los miembros de la red global de astrónomos para rastrear el camino del meteorito y decidir un plan de acción.
  3. Se contacta a los gobiernos: Si el asteroide presenta una amenaza a Estados Unidos, se contacta a la Casa Blanca. Si es un peligro mundial, se advierte a la Organización de las Naciones Unidas (ONU).
  4. Advertencia pública: La Casa Blanca puede advertir a la población estadounidense a través de transmisiones por televisión y alertas por mensajes de texto.
  5. Defensa: Dependiendo del tiempo que falte para el impacto del asteroide, la NASA enviaría un cohete para desviar el meteorito, o un misil en caso de emergencia.

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Cómo se detectan las amenazas al planeta

Esta oficina, en coordinación con la Red Internacional de Alerta de Asteroides (IAWN), se encargan de detectar posibles amenazas al planeta. La IAWN utiliza varios criterios para evaluar si un OCT representa una verdadera amenaza para la vida en la Tierra.

Es decir, si un objeto de más de 140 metros de diámetro se acerca a 30 millones de millas de la Tierra, aproximadamente un tercio de la distancia entre la Tierra y el Sol.

Ilustración de un objeto cercano a la Tierra, como el asteroide o miniluna 2022 NX1. Foto: NASA/JPL-Caltech

¿Con qué frecuencia los asteroides chocan contra la Tierra?

Este proceso funciona de manera colaborativa: si un miembro de la IAWN observa un asteroide que se dirige a la Tierra, se da la alerta a otros astrónomos que pueden corroborar que el objeto espacial representa un peligro.

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Luego de definir la magnitud de la amenaza, se procede a coordinar con otras instituciones, como la Casa Blanca, o la ONU, y dependiendo de la gravedad, se alerta a los civiles para que tomen medidas de seguridad si es necesario.

Finalmente, la NASA intentará destruir o desviar el asteroide para que cambie de ruta. (I)