Una parte del planeta podrá asistir la noche del domingo al lunes a un eclipse total de Luna, un fenómeno poco frecuente durante el cual el brillo del satélite se opaca y toma progresivamente una coloración cobriza.

El ocultamiento de la Luna por la sombra de la Tierra se podrá observar en América del Sur y Central y en la parte oriental de América del Norte. También se percibirá desde regiones de Europa y África.

El eclipse total de Luna se produce generalmente dos veces por año, cuando el Sol, la Tierra y la Luna están perfectamente alineados y la Luna se halla en su fase llena.

A medida que se sumerge en la sombra de la Tierra, la Luna pierde su blancura. Pero sigue siendo visible pues los rayos solares, desviados por la Tierra, le siguen llegando a través de la “refracccción atmosférica”, explica Florent Deleflie, del Observatorio de París-PSL.

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¿Qué es el eclipse lunar?

Los eclipses, tanto lunares como solares, son eventos astronómicos que ocurren cada año. En el caso del eclipse lunar, la Tierra se interpone entre la Luna y el Sol, de forma que los tres cuerpos celestes permanecen exactamente alineados por un tiempo en ese orden. Así, por unos minutos, es la Tierra la que ensombrece a la Luna, y no al revés.

Para que esto suceda, además del alineamiento, debe haber Luna llena, como la de este 15 de mayo.

¿Por qué se producen?

Un eclipse lunar se produce cuando la Luna llena atraviesa la sombra creada por la Tierra. Este fenómeno sólo ocurre cuando el Sol, la Tierra y la Luna están alineadas.

La sombra de la Tierra tiene una parte menos oscura, llamada “penumbra”, y una parte más oscura, llamada “umbra”. Cuando la Luna sólo atraviesa la penumbra, el eclipse no es visible a simple vista. El eclipse visible comienza cuando la luna entra en la umbra.

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Esquema ilustrativo de un eclipse lunar. Gráfico: NASA.

La Luna no se oscurece por completo, sino que adquiere un color rojizo, debido a la refracción de la luz del Sol en la atmósfera de la Tierra.

¿A qué hora observar el eclipse desde Ecuador?

El eclipse será visible en todo el Ecuador a simple vista durante la noche del domingo 15 de mayo a las 20:32 p.m. y finalizará el lunes 16 de mayo a la 1:51 a.m. A diferencia de los eclipses solares, un eclipse de Luna es totalmente seguro para observar a simple vista.

¿Por qué la Luna se pone rojiza durante el eclipse y no se oscurece?

Porque la atmósfera terrestre filtra la luz del Sol sin bloquearla completamente. Los rayos solares se descomponen al pasar por la atmósfera; ésta filtra la radiación de longitud de onda más corta, que es de color azul, dejando pasar la radiación de longitud de onda más larga, que es roja.

La Luna puede adoptar tonalidades desde naranja hasta rojo cobrizo o marrón, según el nivel de contaminación de la atmósfera: mientras más contaminada esté la atmósfera, más oscuro será el color de la Luna.

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¿Es peligroso observar el eclipse?

No. A diferencia de los eclipses solares, un eclipse de Luna es totalmente seguro para observar a ojo desnudo o bien a través de binoculares o telescopios.

Un eclipse lunar es un fenómeno completamente natural, previsible e inofensivo que no anuncia nada malo.

Todas las personas pueden observar sin ningún problema, incluso niños y mujeres embarazadas, a pesar de algunas creencias populares todavía arraigadas. No dañará ni al bebé ni a la madre, ni causará manchas en la piel de los bebés al nacer; estos son sólo mitos populares, de acuerdo a información entregada por especialistas del Observatorio Astronómico de Quito. (I)