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Tim Patterson (C), profesor de geología en la Universidad de Carleton, lidera un equipo de científicos que recolecta muestras de capas de sedimentos en el lago Crawford, que es uno de los doce sitios candidatos para el Antropoceno. Foto: AFP

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Un grupo de científicos reveló este martes el yacimiento geológico que demuestra a su juicio que ya empezó el Antropoceno, la época geológica provocada por la actividad humana.

Esa pequeña reserva de agua dulce, el lago Crawford, contiene sedimentos con restos de microplásticos, cenizas depositadas por la combustión de petróleo y carbón durante décadas e incluso rastros de lejanas explosiones nucleares, según datos del Grupo de Trabajo sobre el Antropoceno.

Este anuncio no significa que el término científico, que ya circula entre los expertos desde hace más de dos décadas, entre a formar parte del calendario del planeta Tierra, que arrancó hace unos 4.600 millones de años.

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Los distintos años de depósitos de sedimentos son visibles en esta sección de sedimentos recolectados del fondo del lago Crawford por un equipo de científicos de las universidades de Carleton y Brock cerca de Milton, Ontario, Canadá. Foto: AFP

La historia del planeta Tierra se divide en eras, periodos, épocas y edades geológicas. Actualmente estamos en la era Cenozoica, periodo cuaternario, época del Holoceno.

Según los climatólogos y los ecologistas, que exigen ante todo el fin de los combustibles fósiles, los seres humanos con su necesidad de energía y de alimentos conducen al planeta a una crisis medioambiental decisiva.

Los geólogos que se han unido a esta causa consideran que se puede catalogar el Antropoceno como una nueva época, con lo cual habríamos abandonado el Holoceno.

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Qué es el Antropoceno

El concepto de “época de los humanos” fue propuesto por primera vez en 2002 por el Nobel de Química Paul Crutzen, que estimó que podía aplicarse desde mediados del siglo XX.

Coincide con el aumento de la concentración de gases de efecto invernadero, la contaminación por microplásticos, los residuos radiactivos de los ensayos nucleares y otra docena de marcadores de la creciente influencia de nuestra especie en el planeta.

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Crutzen, que ganó un Nobel por identificar las sustancias químicas creadas por el hombre que destruyen la capa protectora de ozono, esperaba que el concepto y la realidad del Antropoceno fuera un grito de alerta sobre los desafíos que se avecinan.

Los nueve sitios del Antropoceno

Un grupo internacional de geólogos, entre esos el sueco Johan Rockström y el estadounidense Will Steffen, junto con sus colegas del Centro de Resiliencia de Estocolmo, confeccionaron entre 2009 y 2015 una lista con nueve límites del planeta que sería sumamente peligroso traspasar. Estos son los nueve sitios que a su juicio demuestran el impacto de esa actividad humana.

  • La Bahía de Beppu, en Japón
  • Lago Crawford, en Canadá
  • Arrecife Flinders, en Australia
  • Cuenca de Gotland, en el Mar Báltico
  • Núcleo de hielo Palmer en el Antártico
  • Lago Searsville en California
  • Lago Sihilongwan en China
  • Arrecife West Flower en el Golfo de México
  • Monte Sniejka en Polonia

Estos sitios no son seleccionados especialmente por haber sido alterados de manera catastrófica —al contrario, hay muchísimos más que corrieron peor suerte— sino por haber capturado y acumulado sedimentos y partículas químicas que permiten fechar con cierta precisión el momento en el que la actividad humana —o la producción y explotación capitalista, más bien— tuvieron una incidencia significativa en la ecología de la Tierra.

Desacuerdo de los expertos

La principal dificultad de los geológos y científicos que defienden la causa del Antropoceno es la importancia de ese impacto en términos relativos, en comparación con la larguísima cronología de nuestro planeta.

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El impacto medioambiental del ser humano es innegable, pero los expertos de la Comisión Internacional de Estratigrafía (ICS) y de la Unión Internacional de Ciencias Geológicas (IUGS, máxima institución sobre el asunto) no se ponen de acuerdo en caracterizar su peso en comparación con un calendario que se ha ido modificando de forma muy lenta, a lo largo de millones de años.

Una vista aérea del lago Crawford cuya vista bajo la superficie cuenta una historia diferente, de acuerdo a los científicos que este 11 de juio nombraron al lago como la encarnación propuesta de la época del Antropoceno. Foto: AFP

Si dentro de un millón de años unos extraterrestres desembarcaran en la Tierra y examinaran sus rocas y sedimentos, ¿serían capaces de detectar un rastro del paso de la humanidad que fuera lo suficientemente significativo?

El grupo de trabajo reunido este martes responde sin ambigüedad: los humanos ya han provocado la salida del planeta del Holoceno, que se inició hace 11.700 años, tras varios ciclos glaciales.

Otros expertos consideran en cambio que nos hallamos simplemente en un periodo interglaciar, como muchos otros que ya ha vivido la Tierra.

Y eso incluye enormes variaciones en la concentración de CO2 en la atmósfera.

Confirmar la importancia del Antropoceno nos obligaría a reflexionar sobre el impacto de la humanidad en el medioambiente. (I)

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