Su acelerada fama se dio gracias al fenómeno El juego del calamar (Squid Game), la serie de Netflix que rompió récords de audiencia en todo el mundo. Hoyeon Jung es una actriz surcoreana, cuya filmografía incluye mayormente cortos; pero como modelo tiene mejor perfil, puesto que ha participado en pasarelas de grandes diseñadores y es una especie de pionera en el estilo urbano. De hecho, desde que quedó en segundo lugar en el Next Top Model de Corea en 2013 (cuando tenía 16 años), Jung ha posado y desfilado para varias marcas, como Chanel, Bottega Veneta y para Louis Vuitton, que la nombró su embajadora más nueva (y probablemente la más comentada). “Nos atrajo su energía, su profesionalismo y, por supuesto, su personalidad. Hoyeon fue muy especial. Ella fue supergenerosa y amigable. Todos nos enamoramos de ella“, dice a Vogue Nicolas Ghesquière, director artístico de colecciones femeninas de Louis Vuitton.

Su personaje de Kang Sae-byeok en El juego del calamar le cambió su perspectiva porque amplió su visión como persona. Ella dice que su tiempo libre durante su carrera como modelo la inspiró a dedicarse a la actuación. “Cuando viajaba sola en aviones y me quedaba en hoteles, pasaba la mayor parte de mis días viendo películas”, dijo a Vogue, donde aparecerá en la portada de febrero. “Después pensé cada vez más en mí y en mi posición en la humanidad en general. ¿Quién era yo? ¿Qué significa ser un humano? La necesidad de responder esas interrogantes fue lo que me llevó a actuar”.

Para su papel en la serie, su personaje debe enfrentarse a 455 participantes desesperados por competir en un misterioso y mortífero concurso de supervivencia compuesto de varias rondas de juegos infantiles. ¿La meta? Ganar 45.600 millones de wones (más de 38 millones de dólares) y salir de la miseria. Sae-byeok es una desertora y carterista norcoreana. Ella y su hermano, que vive en un orfanato, eran los únicos miembros de su familia que sobrevivieron dejando el notoriamente totalitario país, y ella quería que el dinero del premio le brindara una vida mejor a ambos.

Jung vio algunas similitudes entre ella y su personaje, y también algunas diferencias. “Creo que Sae-byeok y yo somos similares en el sentido de que tenemos la experiencia de vivir en un lugar lejos de casa, lo que significa que, incluso cuando te sientes muy feliz o triste, no puedes compartir esas emociones con amigos y familiares, sino que debes conservarlas a ti mismo”, le dijo a Time. “Experimenté esta soledad cuando estaba modelando en el extranjero, así que en este sentido realmente pude relacionarme con ella. Siempre viajé sola en el avión, me hospedé sola. Aunque tuve una gran campaña, no pude celebrar con nadie más. Me quedé en el hotel, tomé una copa de vino y me felicité. Ese tipo de soledad me hace más fuerte y puedo sentir que la fuerza (de Sae-byeok) proviene de esa soledad”.

Pero hay diferencias. “Lo que fue diferente fue que yo era una persona que vivía una vida relativamente centrada en mis intereses personales, mientras que Sae-byeok pone a otras personas antes que a sí misma hasta el punto en que está dispuesta a sacrificar su vida por su familia. Así que fue un poco difícil relacionarme con ella en este aspecto al principio, pero después de interpretar el papel creo que llegué a ver el significado de amigos y familiares de manera un poco diferente”, dijo a Time.

Actualmente, Jung no está casada, pero ha estado en una relación con Lee Dong-hwi desde 2016. “Lee está muy orgulloso del éxito de Squid Game. Él también es actor, es un buen amigo y una buena persona. Me anima mucho y también se preocupa por mí. Es como un padre”, destacó en Glamour Magazine. Lee es conocido por su papel en el exitoso drama coreano Reply 1988 y protagonizará el próximo programa de Netflix Glitch.

Tiene una hermana y un hermano. Durante la última década, su padre ha dirigido un restaurante al borde de la carretera las 24 horas llamado Oori Nara (Our Country), donde sirve montones de arroz humeante y guisos de caldo de huesos nadando con aros de cebolla verde y hojuelas de gochugaru, una especia que a Jung le encanta. Es de él que ella heredó su propio amor por la cocina.

Desde que se involucró en la serie todo ha sido vertiginoso. Ella estaba en Nueva York en la semana de la moda de 2017 cuando le pidieron que enviara una cinta de audición para su papel en El juego del calamar. A partir del lanzamiento de la serie, Hoyeon ha ganado más de 13 millones de seguidores, lo que, según NME (sitio web británico de música, cine y cultura), la convierte en la actriz surcoreana más seguida en Instagram.

Esté preparado para ver más de Jung en la industria del entretenimiento coreano. Ya sea su actuación convincente o su aplomo bien practicado como modelo, seguramente seguirá capturando los corazones de la comunidad coreana e internacional. En su país es toda una celebridad.