Melgar de Perú, respaldado en el portero Carlos Cáceda, sorprendió al meterse a las semifinales de la Copa Sudamericana al vencer 3-1 en penales al Internacional este jueves en la ciudad brasileña de Porto Alegre, luego de que los noventa minutos terminaron empatados sin goles.

El mundialista inca detuvo tres penales, a Edenilson, Taison y el uruguayo Carlos de Pena, y convirtió a su equipo en el segundo semifinalista peruano de la historia de la Sudamericana. Campeón en 2003, Cienciano fue el primero.

Cabrera, Cuesta e Ibérico convirtieron para los peruanos, mientras que Pedro Henrique fue el único en cambiar penal por gol para Inter en la definición.

La serie, cuyo juego de ida quedó 0-0, se definió desde el punto blanco ante la imposibilidad de que el ‘colorado gaúcho’ venciera en el tiempo reglamentario a Cáceda, cuyos reflejos mantuvieron a salvo al campeón del Apertura peruano de 2022 en el estadio Beira-Río.

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“Gracias a Dios se pudo coronar con la clasificación. Inter es un rival duro, con jugadores de jerarquía”, dijo el guardameta.

Melgar tampoco supo aprovechar que su rival, que dirige el exseleccionador brasileño Mano Menezes, jugó con diez hombres desde el minuto 74 por la expulsión del mediocentro Gabriel, debido a una dura entrada sobre el volante Alexis Arias.

Comandado por el argentino Pablo Lavallén, el once de Arequipa fue el último equipo en clasificarse a semis, dominadas por equipos de Brasil.

Sao Paulo y Atlético Goianiense chocarán entre ellos en la siguiente instancia, mientras que el ‘Dominó’ enfrentará al ecuatoriano Independiente del Valle, campeón en 2019.

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Las ganas de avanzar para pelear por su segundo título en la competición, tras el alzado en 2008, convirtió al Inter en una avalancha. Pero la furia de su alud encontró contención en Cáceda.

En el primer tiempo, el mundialista inca, de 30 años, evitó la caída de su valla en tres ocasiones.

El golero fue el némesis del delantero Braian Romero, al ganarle un mano a mano cuando aún no se cumplía el minuto de juego y luego al enviar al córner un cabezazo fuerte (21) del exRiverPlate de Argentina.

También despejó un zurdazo cruzado de Wanderson (9), cuyo rebote no alcanzó a ser impactado por Romero, reemplazo del sancionado Alemão.

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Cáceda no fue un lobo solitario en las labores defensivas del ‘Dominó’, último equipo peruano sobreviviente en los torneos internacionales de 2022.

Encerrados en su propio campo y superados por la habilidad de los brasileños, especialmente de Alan Patrick y Wanderson, los de Arequipa se las ingeniaron para mantener el cero a base de solidaridad.

Incluso, en el inicio (5), el volante argentino Martín Pérez Guedes por poco silencia el Beira-Río con un derechazo que Daniel contuvo.

Pero aquella andanada fue la única aproximación peligrosa sobre el pórtico del Inter. Ni el argentino Bernardo Cuesta, goleador del torneo con ocho tantos, pudo imponerse sobre la zaga ‘gaúcha’, aun en la segunda parte, cuando Melgar se sacudió del dominio inicial.

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Por el contrario, cuando los arequipeños cedían, Inter retomaba aire y solía avanzar hacia Cáceda, que se lució al atajar un derechazo del lateral argentino Fabricio Bustos (52).

Al ver que empezó a compartir la pelota, Menezes oxigenó el mediocampo sustituyendo a Alan Patrick por Taison (64). Inter volvió a volcarse sobre el rival, hasta que Gabriel vio la roja y su salida neutralizó los planes del DT.

Con un hombre más, los de Lavallén jugaron más sueltos, aunque apenas exigieron a Daniel con un tiro de Pérez Guedes (87) desde fuera del área.

Ambos elencos se protegieron en los últimos minutos y optaron por jugarse su destino en el punto blanco, cuya definición permite que Melgar sueñe con convertirse en el segundo campeón peruano de la Sudamericana. (D)