(Publicado originalmente en La Revista del 19 de febrero del 2017)

El águila calva, conocida por su cola y cabeza de plumas blancas (curiosamente, no es calva), es la orgullosa ave símbolo nacional de Estados Unidos, aparece en la mayoría de escudos oficiales, entre ellos el del presidente de Estados Unidos.

Esta poderosa ave, cuya longitud con alas extendidas alcanza entre 1,8 m y 2,5 m, usa los talones para pescar, aunque muchas veces se alimenta de carroña o arrebata las presas de otros animales, esta conducta ladrona motivó la memorable oposición de Benjamin Franklin a la designación del ave como símbolo nacional de este país. Pese a que los fundadores de la nación por Congreso Continental lo eligieron en 1782 como emblema nacional, por tratarse de una especie de águila autóctona de ese país, se conoce que la negativa alegaba que el animal era un ave de mal carácter y poca moral, dándole el honor al pavo en su lugar. En una carta, Franklin escribió a su hija en 1784 manifestando su disgusto: “Por mi parte me habría gustado que el águila calva no hubiese sido elegida como representante de nuestro país. Es un pájaro de mal carácter moral... Además, es un cobarde solapado: hay un pájaro no más grande que un gorrión, que lo ataca con audacia y lo lleva fuera de su territorio”.

Sin embargo y a pesar de la opinión citada por el conocido personaje, el águila calva terminó convirtiéndose en un símbolo nacional con el paso del tiempo, digno de protección y respeto. Estuvo al borde de la extinción en ese país, por lo que se promovió una ley de protección del águila calva y golden, aprobada por el Congreso de Estados Unidos en 1940, que prohibía su captura comercial y cacería, y la severa restricción en 1972 del uso de DDT (pesticida que causaba debilitamiento de las cáscaras de huevos de las aves, impidiendo culminar su incubación). Con estas regulaciones, la población de águilas ha resurgido notablemente, a lo que también han contribuido los programas de reintroducción.

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En 1995, el águila calva fue oficialmente retirada de la lista del gobierno federal de los Estados Unidos de especies en peligro de extinción, recalificándola a especie amenazada.

Otra ave emblemática que aparece en los escudos de armas de Ecuador, Bolivia, Chile y Colombia, variando su representación según el país, es el cóndor andino, cóndor de los Andes o simplemente cóndor (Vultur gryphus). En el escudo de Chile aparece coronado y de perfil, en el de Colombia lleva una rama de laurel en el pico, mientras que en el Ecuador se lo representa con las alas desplegadas.

En todos los casos aparece representado al natural, en actitud de vuelo y con las alas abiertas, simbolizando libertad, fuerza, grandeza, victoria y soberanía. Su nombre procede del quechua cùntur y era respetado por todos aquellos que vivían en la cordillera de los Andes desde tiempos anteriores al descubrimiento de América; los incas creían que era inmortal. El cóndor consume muy poca energía y merced a su denso plumaje puede soportar climas gélidos.

Sudán del Sur
El águila pescadora africana o pigargo vocinglero (Haliaeetus vocifer) es un ave que aparece, mirando a la derecha, en el escudo del nuevo estado de Sudán del Sur. Este animal es de amplia distribución por todo África Subsahariana cerca de ríos o embalses. Fue adoptado en 2011.

Bahamas
El escudo está flanqueado por un merlín (similar al pez espada) y un flamenco, que son los animales nacionales de las Bahamas. El flamenco se encuentra en la tierra y el merlín en el mar, lo que indica la geografía de las islas. En la parte superior se destaca una concha o caracol.

Australia
Un canguro rojo (Macropus rufus), el marsupial más grande de amplia distribución y ámbito nocturno-crepuscular, y un emú común (Dromaius novaehollandiae), ave no voladora que puede llegar a medir dos metros de altura, son las más grandes tras el avestruz.

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Reino Unido
Lo que en él aparece son símbolos representativos de los estados constitutivos que lo componen, esto es, Escocia, Gales, Irlanda del Norte e Inglaterra. En la parte superior se encuentra un león leopardado coronado, un león coronado y en el tenante un unicornio encadenado.

Austria
Se utiliza como tal en la República de Austria desde 1919. El hecho de que el águila tenga ahora una sola cabeza revela la independencia definitiva de Austria. Desde 1945, al establecerse la segunda república se volvió al diseño original del águila negra con las cadenas rotas en las patas.

México
Se inspira en la leyenda de la fundación de México-Tenochtitlan, que cuenta que el dios Huitzilopochtli indicó a los mexicas que establecieran su ciudad donde encontraran a un águila posada en un nopal devorando una serpiente. Así se asentaron en lo que hoy es la Ciudad de México.

Uganda
Posee un kob ugandés (Kobus kob thomasi), antílope de las sabanas subsaharianas que simboliza la fauna abundante; y una grulla coronada (Balearica regulorum gibbericeps), que habita desde el África Oriental hasta el este del Congo y es el pájaro nacional de esa nación africana.

Groenlandia
Después de Australia, Groenlandia es la segunda isla más grande del mundo. Su escudo fue aprobado oficialmente el 1 de mayo de 1989. En él figura un oso polar rampante de plata. Este escudo figura en los blasones (linajes) de los monarcas daneses desde 1666. (I)