Los astrónomos han descubierto un objeto misterioso, el equipo detrás del descubrimiento cree que el objeto podría ser una nueva clase de estrella de neutrones que gira lentamente con un campo magnético ultrapotente. Las señales repetitivas se detectaron durante los primeros tres meses de 2018, pero luego desaparecieron, lo que sugiere que estaban vinculadas a un evento dramático único, como un terremoto estelar.

Los hallazgos se publicaron en la revista Nature. “Fue un poco espeluznante para un astrónomo porque no hay nada conocido en el cielo que haga eso”, dijo Natasha Hurley-Walker, de la Universidad Curtin del Centro Internacional para la Investigación de Radioastronomía, quien dirigió el equipo que hizo el descubrimiento.

A pesar de la naturaleza inusual de la señal, el equipo cree que es probable que la fuente sea un objeto giratorio en lugar de una civilización tecnológicamente avanzada que se extiende por todo el cosmos.

“Definitivamente no son extraterrestres”, dijo Hurley-Walker. El equipo consideró brevemente esta posibilidad, pero la descartó después de determinar que la señal, una de las fuentes de radio más brillantes del cielo, era detectable en un amplio espectro de frecuencias, lo que significa que se habría requerido una inmensa cantidad de energía para producirla.

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El objeto, que se cree que está a unos 4.000 años luz de distancia en el plano de la Vía Láctea, también coincide con un objeto astronómico predicho llamado “magnetar de período ultralargo”, una clase de estrella de neutrones con el campo magnético más poderoso de cualquier objeto conocido en el universo.

“Es un tipo de estrella de neutrones que gira lentamente y se ha predicho que existe, teóricamente”, dijo Hurley-Walker. “Pero nadie esperaba detectar directamente uno como este porque no esperábamos que fueran tan brillantes”.

Las estrellas de neutrones de giro rápido son detectables como púlsares que se encienden y apagan en milisegundos o segundos.

Con el tiempo, la estrella de neutrones perdería energía y disminuiría su velocidad. “Pero a medida que disminuyen la velocidad, se espera que desaparezcan”, dijo el profesor Andrew Norton, astrofísico de la Universidad Abierta. “Una vez que caen por debajo de un cálculo teórico conocido como la línea de la muerte, no deberías poder verlos”.