El cambio climático es un tema del que se viene hablando desde hace mucho tiempo; cada año el asunto sigue creciendo y no es extraño que con el pasar del tiempo vayan apareciendo nuevos personajes que son las cabezas visibles de esta discusión, aunque no necesariamente sean científicos.

En esta ocasión la abanderada de la causa fue la joven sueca Greta Thunberg, quien a sus 16 años ya ha recorrido el mundo para hacer escuchar ante los líderes mundiales sus preocupaciones sobre lo que se está haciendo para salvaguardar al planeta.

Es por esto que la adolescente fue incluida por la revista británica Nature en su lista de las diez personas que han tenido un papel más relevante en el ámbito de la ciencia durante este año que termina; el listado también incluye a figuras como el físico brasileño Ricardo Galvão y la bióloga argentina Sandra Díaz.

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La lista recoge a cuatro mujeres y seis hombres que comparten haber tenido papeles clave en algunas de las historias o avances más importantes de la ciencia del 2019. Estas personas se destacaron -entre otros temas- por sus esfuerzos en combatir la deforestación de la Amazonía o la lucha contra el ébola.

Ricardo Galvão

Emitió un informe sobre el aumento considerable de la deforestación del Amazonas entre agosto de 2018 y julio de 2019, lo que causó la ira del presidente Jair Bolsonaro. El mandatario brasileño cuestionó a los responsables del Instituto Nacional de Investigaciones Espaciales por sus alertas forestales; señaló a Galvão de inventarse los datos y lo destituyó de su cargó.

Nenad Sestan

El especialista en neurociencia logró restablecer ciertas funciones neuronales en el cerebro de cerdos muertos desde hacía varias horas. El investigador de la universidad de Yale indicó que con este trabajo se demuestra que subestimamos la capacidad de restauración celular del cerebro. Con este estudio se podría permitir comprender mejor el cerebro, estudiando de qué manera se degrada "post mortem". También abriría la vía a futuras técnicas para preservar el cerebro tras un infarto, por ejemplo.

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Sandra Díaz

La científica argentina en Ciencias Biológicas se destacó por la elaboración del Informe Global de la Plataforma Intergubernamental de Ciencia y Política sobre Biodiversidad y Servicios Ecosistémicos (Ipbes), el mayor relevamiento hasta la fecha sobre el estado de los seres vivos en el planeta. Se trató del estudio más exhaustivo de la biodiversidad global, que determinó que un millón de especies se dirigen a la extinción debido a las actividades humanas.

Victoria Kaspi

La astrofísica persiguió misteriosas ráfagas rápidas de radio con un innovador radiotelescopio. Kaspi ha utilizado los mejores telescopios del mundo para realizar importantes descubrimientos astronómicos, pero en 2017 se encontró ayudando a construir uno, atornillando cientos de cables para conectar el Experimento de Mapeo de Intensidad de Hidrógeno Canadiense (Chime) a computadoras poderosas.

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Chime se convirtió en el mejor cazador de ráfagas de radio rápidas (FRB) del mundo, misteriosos destellos de energía de radio que frecuentemente aparecen en el cielo. Chime, que se encuentra en el sur de Columbia Británica, ha visto cientos de explosiones, muchas más que cualquier otro telescopio.

Jean-Jacques Muyembe Tamfum

En 1976 viajó profundamente en los bosques tropicales de lo que ahora es la República Democrática del Congo (RDC) para investigar un brote de una enfermedad no identificada que estaba matando a personas. Se dio cuenta de que algo era extraño cuando tomaba muestras de sangre de aquellos que estaban enfermos y los pinchazos no se coagulaban. Milagrosamente, nunca se enfermó del virus, más tarde llamado ébola.

Ahora, 43 años después de descubrir la enfermedad, Muyembe lidera la respuesta de la República Democrática del Congo al brote más volátil del ébola hasta el momento. Desde agosto de 2018, la epidemia ha matado a más de 2200 personas en el noreste del país.

Hongkui Deng

El biólogo de células madre publicó los resultados de un ensayo clínico que utiliza la tecnología de edición genética CRISPR para modificar células en un ser humano adulto.

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Él y su colaborador Chen Hu consiguieron hacer resistentes al VIH a ratones a través de esta técnica, con la que se editaron células hematopoyéticas y se trasplantaron a los animales. Después utilizaron el mismo método para tratar un paciente con sida que padecía leucemia linfoblástica aguda y, aunque no se consiguió la cura completa, la investigación demostró la seguridad de CRISPR para humanos.

John Martinis

El físico responsable del equipo de hardware cuántico de Google alcanzó un hito cuando informó haber logrado la denominada ‘supremacía cuántica’. El grupo informó que habían construido una computadora cuántica que podía realizar en tres minutos y 20 segundos un cálculo que al superordenador clásico más avanzado le llevaría unos 10 000 años.

Yohannes Haile-Selassie

Una forma circular pálida en el suelo, de aproximadamente del ancho de una toronja, le llamó la atención al científico Yohannes Haile-Selassie cuando estaba investigando un sitio en el desierto del norte de Etiopía en febrero de 2016. El objeto sobresalía de la tierra reseca a solo tres metros de una quijada encontrada por un pastor de cabras unas horas antes.

Los fósiles juntos formaron un cráneo de homínido temprano notablemente completo, que el equipo de Haile-Selassie dató en 3,8 millones de años. Pertenece a una especie llamada Australopithecus anamensis, el pariente humano más antiguo y elusivo conocido. El hallazgo ha dado a los científicos nueva información sobre los ancestros de los humanos.

Wendy Rogers

La experta australiana en bioética en la Universidad Macquarie denunció la donación forzada de órganos a presos políticos chinos. Ella y un equipo de voluntarios detectaron que más de 400 investigaciones, con 85 000 trasplantes realizados entre 2001 y 2017, no especificaban de dónde habían salido los donantes. (I)