Exactamente dos años después de su último partido con el Manchester United en el mítico estadio Old Trafford, Antonio Valencia informaba el miércoles 12 de mayo su decisión de colgar los botines a sus 35 años.

“No pensé que este momento llegaría tan pronto, pero mi cuerpo me ha pedido que tome esta decisión”, escribió Toño en una carta publicada en sus redes sociales antes de dar paso a la explicación de un médico en torno a una vieja lesión en la pierna izquierda que aparentemente le obligó a poner fin a su carrera.

Valencia tenía 33 años cuando hizo su última aparición en el Teatro de los Sueños con motivo de la finalización de su último contrato con el United, tras una década defendiendo al prestigioso equipo británico.

12 de mayo de 2019. El internacional ecuatoriano entra en el minuto 28 del segundo tiempo para suplir a Diogo Dalot, en medio de la ovación de la hinchada roja, en partido contra el Cardiff City. El nacido en Lago Agrio salió al campo portando el brazalete de capitán del club luego de una breve conversación con el técnico Ole Gunnar Solskjær.

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Toño no había jugado para el United desde el 2 de enero de 2019 en la victoria por 2-0 ante el Newcastle United. De hecho, la prensa inglesa especulaba con fuerza que el sudamericano no entraba en los planes de Solskjær para la siguiente campaña.

Aun así, Valencia pisó el verde césped de Old Trafford como si fuera su primera vez. Lució el número 25 en su uniforme, aunque mucho no pudo hacer para que los Diablos Rojos siquiera descontaran en el marcador: 0-2.

Tras la finalización de su último partido, el tricolor ofreció unas breves palabras al club inglés y a sus fans, a través de su cuenta de Twitter: “¡Cada momento, cada triunfo serán un tesoro en mi corazón. Esta leyenda la hemos construido juntos!”.

El día siguiente al partido, la página oficial del Manchester United recogió declaraciones de Wes Brown, excompañero de Valencia, quien elogió al compatriota: “Yo todavía estaba en el equipo cuando estaba Antonio y ha sido un gran jugador... Pasó de extremo derecho a defensor, y déjenme decirles algo: siempre se entregó al máximo en cada partido, en un 100 por ciento. Nunca dejó de correr”.

Durante su estancia en el club, Valencia consiguió ocho premios al jugador del mes del Manchester United y dos distinciones al mejor futbolista de la temporada de los Red Devils.

Portó el brazalete de capitán por primera vez en 2017, heredando definitivamente la cinta para la temporada 2018-2019, tras el retiro del inglés Michael Carrick. (D)