Antonio Valencia es uno de los visitantes ilustres de Buenos Aires que este jueves serán testigos del inicio de la defensa del título mundial de la selección de fútbol de Argentina ante el difícil combinado de Ecuador, en el marco de la primera fecha de las eliminatorias sudamericanas de la Copa del Mundo de 2026.

Toño ha aprovechado para acompañar por un momento a los jugadores de la Tricolor durante el entrenamiento del miércoles y se ha reunido con representantes del Área de Comunicación del Manchester United, club con el que ganó varios títulos durante su larga estadía en Old Trafford.

También asistió al predio de Boca Juniors, donde juegan dos de sus excompañeros en los diablos rojos: el arquero Sergio Romero y el defensa Marcos Rojo.

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En una charla con Florencia Bernasconi, administradora de la cuenta del United en español, el amazónico habla sobre el debut de la Tri ante la Albiceleste de Lionel Messi, el presente del equipo de Erik ten Hag, el sorteo de la Champions League y otros temas.

Vimos algunas fotos de tu reencuentro con Sergio Romero y Marcos Rojo, que ahora están jugando en Boca Juniors pero compartieron vestuario contigo en Manchester United. ¿Qué sentiste al verlos de nuevo? ¿Pudieron conversar un poco?

Sí, gracias a Dios tuve la oportunidad de tener como compañeros a Marquitos y al Chiqui en Manchester (United). Entonces, vivimos momentos maravillosos. Ganamos copas, así que la pasamos increíble. Cada vez que tengo la oportunidad de saludarlos, lo hago. Yo ahora estoy en Argentina, y ellos están en Boca. Entonces, dije que iba a pasar a saludarlos y darles un abrazo, porque llevábamos mucho tiempo sin conversar.

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Pensando en el partido de hoy entre Argentina y Ecuador por las eliminatorias rumbo al Mundial 2026, ¿cómo ves a la Tri?

La veo bien. Esta nueva generación ilusiona bastante, porque puede hacer las cosas bien y puede hacer una buena eliminatoria. Y en lo que es la Copa América, ¿por qué no ganarla?, ¿no? Entonces, es una generación que está trabajando bien. El 80 % (de los jugadores del plantel) ha pasado por Independiente (del Valle), que está haciendo un buen trabajo. Entonces, esta generación ilusiona mucho.

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Actualmente, el club cuenta con dos jugadores argentinos: Lisandro Martínez y Alejandro Garnacho. Licha salió campeón del mundo con Argentina en Qatar, pero Ale recién está empezando su carrera como internacional. ¿Qué opinas de su presente en el club?

Sí, he tenido la oportunidad de verlos jugar a los dos. Han hecho partidos interesantes en Manchester (United). Vienen de tener una campaña interesante también. Esperamos que les vaya de lo mejor. Yo creo que los dos están subiendo su nivel. Esperemos que hoy no estén en sus mejores condiciones, porque queremos que Ecuador gane, pero sabemos que son grandes jugadores. Así que, todo lo mejor para ellos.

Estuviste en Old Trafford para el partido de la temporada pasada ante Wolverhampton por Premier League. Esa tarde, Garnacho metió un golazo sobre la hora para poner el 2-0 final. ¿Qué recuerdas de ese gol y qué piensas de Alejandro como jugador, teniendo en cuenta que solo tiene 19 años?

Garnacho ha venido subiendo su nivel. Cada día está mejor. Me gustó, y la gente lo pedía. Todos querían que entrara (ante Wolves). Sabíamos que venía de una lesión, pero entró muy bien al partido. Entró con muchísimas ganas. Le cambió la cara al partido, porque entró a presionar, y eso es lo que necesitaba el equipo. Necesitaba que entrara alguien con esa energía, que pudiera presionar arriba y que tuviera ansias de marcar y asistir. Entonces, él le dio otra cara al partido. Me gustó cómo entró. Entonces, yo que soy hincha del equipo, estaba muy feliz de verlo en cancha. Esperemos que muy pronto esté en ese nivel y que haga partidos increíbles, porque lo necesitamos.

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Con respecto al club, el técnico incorporó a varios jugadores para encarar esta temporada, como André Onana. ¿Conoces un poco su juego y, si es así, qué piensas que puede aportarle al equipo?

Primero, (estoy) triste porque se fue David (De Gea). Es un arquero que venía teniendo unas temporadas increíbles, pero esto es así. Entonces, Onana es un arquero importante, que ha venido haciendo buenos torneos en Holanda e Italia. Jugó la final (de la Champions League). Para mí, es un arquerazo, porque hizo las cosas perfecto (ante Manchester City), pero su equipo lamentablemente perdió. Me parece que es un arquero para Manchester, porque tiene muchísima personalidad. Para jugar en este club se necesita personalidad, y él la tiene. Entonces, esperamos que sea un arquero (que pueda quedarse) muchísimo tiempo y que pueda darnos muchas copas.

En tu última visita a Old Trafford dijiste que querías que el equipo clasificara a Champions League. Ahora que ya está adentro, ¿cómo piensas que le va a ir en fase de grupos, considerando que va a tener que medirse ante Bayern Munich, Copenhague y Galatasaray?

Este es un equipo que tiene que jugar siempre la Champions League, porque es un club grande y con historia. Manchester (United) ha ganado este torneo muchas veces. Entonces, es un equipo que tiene que competir contra los mejores. Nos tocó un grupo difícil, pero sabemos que el equipo tiene que prepararse bien, concentrarse para esos partidos y pensar en pasar esa fase. Creo que ese tiene que ser el objetivo.

El equipo sufrió dos derrotas en cuatro partidos, pero sabemos que la temporada recién está empezando. ¿Cómo piensas que le irá esta campaña, poniendo sobre la mesa su participación en las copas locales también, como la Carabao Cup y la FA Cup?

Recién comenzó la liga. Van solo cuatro partidos. Entonces, los jugadores nuevos que llegaron recién se están adaptando y acostumbrando a un nuevo sistema. A veces, eso puede complicar. Hay jugadores a los que les cuesta más que a otros, pero espero que puedan adaptarse lo más pronto posible por el bien del equipo. Entonces, vamos a tener muchas competencias, pero yo estoy más que seguro de que el equipo va a responder bien, porque tiene grandes jugadores. Eso ya lo ha demostrado antes. Entonces, no creo que vaya a haber problema para Manchester (United). Ojalá que este año podamos ganar la Premier League, y espero que no nos alejemos mucho de Manchester City ni de los que están adelante también. Tenemos que tratar de ir de igual a igual y tratar de sacar ventaja.

Por último, después de pasar tantos años en la élite del fútbol europeo y ganar grandes títulos con el club, la gente aprendió a quererte mucho tanto en Latinoamérica como en Europa. Es más, hoy en día sigue demostrándote ese amor a través de redes sociales. La gente no se olvida de ti. ¿Cómo te hace sentir todo ese cariño?

Primero, quiero agradecerle a la gente por ese cariño. Cada vez que tengo la oportunidad de ir a Mánchester, veo el cariño que me tienen. Entonces, siempre estoy agradecido. Esperamos que el equipo ande bien. Siempre intenté hacer lo mejor en Manchester (United), como ganar copas y abrirles las puertas a los jugadores ecuatorianos. Así que estoy muy agradecido con toda esa gente por el cariño. (D)