Desde hace varias décadas, en el Ecuador se viene utilizando carburo de calcio para la maduración acelerada de frutas, especialmente del banano; por experiencia propia y por información de personas que saben del tema conozco que esta mala práctica se ha extendido también a otras frutas.

Lo grave del caso es que según todas las evidencias, el uso de carburo de calcio está completamente generalizado a tal punto que se expenden frutas maduradas con esta sustancia tóxica.

Un negocio conocido en el país en la actualidad es el de la maduración de banano para proveer a vendedores ambulantes, tiendas, despensas, mercados, supermercados, etcétera. Al mezclarse el carburo de calcio con agua se producen principalmente acetileno e hidróxido de calcio, pudiendo también generarse trazas de arsénico y fósforo.

La sustancia que produce el efecto de maduración acelerada en las frutas es el acetileno en estado gaseoso. Por ejemplo, cualquier persona puede diferenciar el sabor de un banano madurado naturalmente de un banano madurado con carburo de calcio. El sabor de la fruta madurada naturalmente es mucho más agradable al paladar. La madurada con carburo de calcio tiene un sabor extraño (algo así como un químico que arde el estómago) para una persona que está acostumbrada a lo natural.

¿Cuáles son los daños para la salud que producen el acetileno y las trazas de arsénico y fósforo? Dependerá de la cantidad ingerida, pero en todo caso la FDA (agencia del gobierno estadounidense para el control de sustancias tóxicas y alimentos) tiene prohibido el empleo de carburo de calcio para el uso que se le da en Ecuador. En forma resumida, los daños para la salud, según especialistas que han estudiado el tema, son: manifestaciones alérgicas, pérdida de la memoria, irritación de ojos, picazón de la boca, insensibilidad, entumecimiento de brazos y piernas, sensación de quemado cuando se come la fruta. Se conoce también que el acetileno tiene propiedades cancerígenas, aparte de ser un gas altamente inflamable y explosivo. Las personas que manipulan el carburo de calcio están expuestas, por supuesto, a todos los síntomas antes indicados.

La maduración acelerada de frutas sí es posible realizarse técnicamente, pero no con el uso de carburo de calcio. Se utiliza esta sustancia en algunos países del tercer mundo por lo económica y su fácil acceso, sin medir las graves consecuencias paran la salud de las personas.

¿Alguna autoridad en el país podría tomar cartas en el asunto para investigar este tema de tanta importancia?

Kepti Lenin Tinoco Moreno,
ingeniero químico, Guayaquil