Más de 13.500 personas entonaron este miércoles el "Feliz cumpleaños" al papa Benedicto XVI en los predios de la Casa Blanca, y el presidente George W. Bush dijo que la primera visita papal a la residencia presidencial en 29 años era un recordatorio para el pueblo estadounidense de la necesidad de  distinguir entre el bien y el mal.

"Necesitamos vuestro mensaje para rechazar esta dictadura del relativismo y abrazar una cultura de justicia y verdad", dijo Bush en breves declaraciones al recibir al pontífice en la Casa Blanca.

En un mundo donde algunos ven en la libertad el mero derecho a hacer lo que quieren, necesitamos vuestro mensaje de que la libertad verdadera nos requiere vivirla no exclusivamente en provecho propio, agregó.

El pontífice cumplió 81 años este miércoles, en el primer día completo de su visita a Estados Unidos como líder de la Iglesia católica. Su estadía de 90 minutos en la Casa Blanca fue acompañada de una pompa y circunstancia rara vez vistas pese a ser un lugar de recepción de reyes y estadistas mundiales.

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Los postes de alumbrado lucían banderas de Estados Unidos y de la Santa Sede. Una multitud también se congregó en los alrededores de la Casa Blanca.

La caravana papal llegó a la residencia presidencial, donde Benedicto XVI fue recibido por Bush y su esposa Laura. Los dos líderes caminaron por una alfombra roja hasta una plataforma erigida en los jardines y se sentaron mientras una banda de infantería de marina entonaba el himno nacional de la Santa Sede y se oía una salva de 21 cañonazos.

La afamada soprano estadounidense Kathleen Battle cantó  La plegaria del Señor, luego de lo cual marchó ante los dos líderes la banda de pífanos y tambores de la vieja guardia militar ataviada con vestiduras coloniales.

Manifestaciones de estadounidenses

El público no podía contener su entusiasmo. Algunos gritaron en italiano ¡Viva il papa! Cuatro infantes se sentaron sobre el césped con carteles pintados a mano, uno de los cuales rezaba "Te amamos, Papa de la esperanza" y otro tenía torta de chocolate con el número 81 al tope. Los presentes le cantaron el  Feliz cumpleaños.

"Dios bendiga Estados Unidos", dijo el pontífice para recibir una ovación.

El Papa dijo que esperaba reunirse con  un gran pueblo y una gran Iglesia durante su viaje de seis días a Washington y Nueva York. El viaje papal coincide no solamente con el cumpleaños de Benedicto XVI, sino también con el tercer aniversario de su ascenso al trono de San Pedro.