Luisiana, Mississippi y Alabama sufrieron ayer los estragos del cuarto ciclón de la temporada.

La furia del huracán Katrina se ha cobrado la vida de al menos 67 personas en Estados Unidos, dijeron anoche las autoridades.

Jim Pollard, portavoz del centro de operaciones de emergencia del condado de Harrison County, indicó que 50 personas murieron en su región. Explicó que la mayoría de los decesos se produjeron en un edificio en Biloxi. Otras tres personas perecieron a causa de la caída de árboles en Mississippi y dos en un accidente de tráfico en Alabama.

El desalojo en Nueva Orleans también costó vidas. Tres ancianos residentes de un asilo murieron el domingo tras ser trasladados en autobús a una iglesia en Baton Rouge, probablemente por deshidratación. Estos decesos se suman a otros nueve la semana pasada en Florida.

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Mientras, Nueva Orleans escapó ayer al embate directo del huracán Katrina, que tocó tierra a 65 kilómetros de esa ciudad con vientos de 240 km/h y descargó su furia en los estados de Luisiana, Mississippi y Alabama.

Al tocar tierra Katrina perdió fuerza y el Centro Nacional de Huracanes (CNH) de Miami informó que la tormenta, que llegó a la categoría máxima de 5 en la escala Saffir-Simpson el domingo pasado, se redujo ayer y se tornó en tormenta tropical, sin que esto signifique que los riesgos se hayan reducido.

Debido a que ayer se desplazó por la costa, apegado al mar, mantuvo su potencial dañino y no se disipó como otros huracanes tierra adentro.

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El domingo se ordenó la evacuación obligatoria de Nueva Orleans y cientos de miles de personas se alejaron de la ciudad, mientras las autoridades habilitaron diez albergues para quienes no pudieron irse.

Dos de esos albergues tuvieron que ser evacuados a causa de las inundaciones y en el mayor y más seguro de todos, el estadio Superdome, que aloja a 10.000 refugiados, parte del tejado se desprendió, lo que obligó a reubicarlos.

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Las olas llegaron a tener más de 6,5 metros en Mississippi, donde las ventanas de un hospital se rompieron, los postes de electricidad cayeron y se rescató a los residentes de los techos o áticos de las casas. La tormenta lanzó botes a tierra.

En Alabama se desencadenaron apagones y hay inundaciones en Mobile. Una plataforma de perforación de petróleo se soltó de sus amarras en Mobile Bay y chocó un puente.

Vecindarios completos de casas de un piso en Nueva Orleans estaban inundados ayer hasta los techos y un canal de televisión informó del derrumbe de viviendas en los suburbios sin precisar víctimas.

“No estoy muy bien ahora”, dijo Chris Robinson hablando por teléfono celular desde su vivienda al este de la ciudad. “El agua está subiendo con gran rapidez.
Tengo un martillo, un hacha y una palanca de hierro, pero estoy esperando hasta el último momento antes de romper el techo. Por favor, que alguien venga a rescatarme. Quiero vivir”, agregó.

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Además, 711 pozos petroleros y plataformas en el Golfo de México fueron evacuados en las costas de Luisiana.

El presidente de EE.UU., George W. Bush, declaró ayer zona de desastre a los estados de Luisiana y Mississippi mientras las autoridades advierten que no se baje la guardia, pues Katrina aún tiene capacidad potencial para dejar cientos de miles de damnificados y decenas de miles de millones de dólares en daños.

PARA SABER

Desde 1965
Nueva Orleans no había sido azotada directamente por un huracán desde 1965, cuando Betsy inundó la ciudad y causó la muerte a unas 81 personas.

Clasificación
Un huracán es categoría 1, en la escala Saffir-Simpson, cuando tiene vientos sostenidos de al menos 119 kph. Sucesivamente vienen luego: categoría 2 (154 kph), categoría 3 (178 kph),  categoría 4 (210 kph) y categoría 5 (mayor a 249 kph).

Temporada
La temporada de huracanes atlántica va desde el 1 de junio hasta el 30 de noviembre, con mayor actividad en agosto y septiembre. En promedio cada año se forman diez tormentas tropicales, de las cuales seis se transforman en huracanes, dos de ellos de mayor importancia.

En el 2005
La del 2005 es la temporada más activa en diez años con 18 a 21 tormentas tropicales, de las cuales 9 u 11 serán huracanes, 7 de ellos mayores.

Los nombres 
A los huracanes se los nombra en orden alfabético que se repiten cada seis años. Para el 2005 en el Atlántico son los mismos que en 1999: Arlene, Bret, Cindy, Dennis, Emily, Franklin, Gert, Harvey, Irene, José, Katrina, Lee, María, Nate, Ophelia, Philippe, Rita, Stan, Tammy, Vince y Wilma.

Cuarto huracán
Katrina es la 11ª tormenta atlántica de este año y la 4ª que se transforma en huracán luego de Dennis, que dejó 69 muertos y $ 1.400 millones en pérdidas; Emily, que dejó 6 muertos, ambos de categoría 4; e Irene, de categoría 2.

Las más activas
La temporada más activa del Atlántico fue en 1933 con 21 tormentas tropicales. La mayor cantidad de huracanes en una temporada fue en 1969 con 12.

Los mayores
Desde 1851, hace ya 154 años, solo tres huracanes de categoría 5 golpearon EE.UU.: Andrew, en Florida (1992); Camille en Mississippi (1969), y Labor Day en Florida (1935).