El Villarreal visita este miércoles al Liverpool en la ida de semifinales de la Champions League para intentar dejar atrás definitivamente la noche que rozó la final del torneo continental.

Dieciséis años después, el Villarreal vuelve a una semifinal de Champions, la segunda de su historia, con ganas de olvidar la primera y hacer historia.

Hace tres lustros, el Submarino Amarillo rozó la gloria cuando tras perder 1-0 con el Arsenal en la ida, Juan Román Riquelme tenía la ocasión de igualar la eliminatoria.

Con 0-0 en el marcador del estadio del Madrigal, el argentino falló un penal a cinco minutos del final que habría permitido al Submarino seguir soñando con la final.

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Entonces a los mandos de Manuel Pellegrini, el Villarreal tiene una nueva oportunidad de la mano de Unai Emery, un especialista de la Europa League, al que todavía le falta la Orejona.

“Este es un Villarreal mejorado en todo respecto a aquel Villarreal. A esta semifinal llegamos mejorados en todo”, advirtió el presidente del club castellonense, Francisco Roig, en una entrevista con AS.

Sin ‘factor sorpresa’

Verdugo de la Juve en octavos y del Bayern Munich en cuartos con un gol sobre la campana de Samu Chukwueze, el Villarreal aspira a continuar ante los ingleses esa racha positiva.

“El factor sorpresa disminuye”, admitió este martes Emery, para el que algunas declaraciones de su homólogo red Jurgen Kloop “vienen con mucha inteligencia de que conocen el equipo, que te respetan y saben que estamos aquí porque hemos hecho dos grandes eliminatorias ante dos grandes equipos”.

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El Submarino Amarillo acude a Anfield con algunas ausencias. El internacional ecuatoriano Pervis Estupiñán apunta a ser titular este miércoles. En el último encuentro liguero formó parte de la formación estelar y jugó los noventa minutos en el triunfo sobre el Valencia.

“Pino va a ser baja, tenía una elongación que venia arrastrando. Gerard está progresando bien, está trabajando en el campo, pero para mañana va a ser pronto para que pueda estar en condiciones y (Francis) Coquelin ha trabajado con normalidad”, explicó Emery.

Coquelin venía arrastrando unas molestias que llevó a Emery a dejarlo fuera en los dos últimos encuentros frente a Getafe y Valencia.

El Villarreal vuelve a medirse con un Liverpool que ya le eliminó en semifinales de la Europa League en 2016 a las órdenes del mismo Kloop, que vuelve a recibir a los españoles en Anfield.

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‘Rival muy difícil’

“Vamos a jugar contra un rival muy difícil, lo han demostrado en esta Champions, vamos a tener que pelear”, advirtió Kloop este martes en la rueda de prensa previa al encuentro, insistiendo en que “tenemos mucho respeto por Villarreal y Emery”.

El conjunto inglés llega al encuentro en su mejor momento de forma y como único equipo con opciones de completar el triplete Premier League-Champions-Copa, tras haber ganado ya la Carabao Cup.

Segundo en el campeonato inglés a un punto del líder Manchester City, que disputa la otra semifinal de Champions contra el Real Madrid, el Liverpool también eliminó a los Citizens en semifinales de la FA Cup.

Ahora el equipo de Kloop busca hacerse con una plaza en otra final para tratar de reeditar su éxito de 2019 cuando alzó por última vez la ‘Orejona’.

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El equipo inglés tratará de hacer valer el gran poder ofensivo de sus hombres de ataque, de los cuales tres figuran entre los cinco mejores goleadores del campeonato inglés, una clasificación que encabeza el egipcio Mohamed Salah con 22 tantos.

El delantero del Liverpool también es el cuarto mejor goleador de la Champions con ocho tantos, toda una advertencia para el Villarreal, que no por ello va a dejar de soñar con la gesta. (D)